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Qu'est-ce que la Chimie ?

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Le mot chimie est dérivé de l’alchimie, en provenance de l’arabe al kemi signifiant littéralement "science de la terre noire". Des racines plus anciennes rattachent ce terme à l’égyptien kemyet (et plus tardivement kemi) désignant la partie inondable de la vallée du Nil (le nom de "terre noire" étant associé à la terre fertile, porteuse de limons, de cette partie de l’Egypte ancienne, appelée kemit) ; par extension, le terme désignait même la magie noire : il est amusant de faire le lien entre la magie liée à la fertilité périodique de ces terres et la science qu’on appelle aujourd’hui chimie.

 

L’alchimie, elle, est une science (selon l’acception ancienne du terme) ésotérique (c’est-à-dire cachée, associée à des mystères, et réservée aux seuls initiés) dont l’objet est l’étude de la matière et de ses transformations. Les pratiques qui la consacraient se rapprochent de notre chimie actuelle, mais ses fondements philosophiques particuliers (hermétisme) l’en éloignent radicalement. En arabe, al-kimia désigne la pierre philosophale. Aussi appelée Oeuvre de l’alchimie, cet objet à la fois matériel et spirituel devrait être capable de réaliser la transmutation des métaux vils (c’est-à-dire non précieux) en or. Si certains alchimistes célèbres, comme Nicolas Flamel, ont prétendu l’avoir produite (vous savez aujourd’hui, dans notre physique, que cette transmutation est impossible en dehors des réactions nucléaires), beaucoup y voyait surtout une signification philosophique, plus près de l’Elixir de longue vie (Panacée) du Moyen-Âge, ou d’un cinquième élément (alkahest), qui a souvent matérialisé l’Amour (l’Amour transformant tout ce qu’il touche en or). Là encore, philosophie et science (actuelle) sont intimement mêlés.

 

Sortie des concepts purement philosophiques, la chimie d’aujourd’hui est la science qui étudie la composition de la matière et ses transformations. En cela, on comprend bien vite qu’il n’existe pas de frontière clairement définie entre la physique et la chimie, mais, sont considérés généralement comme relevant de la chimie, les phénomènes provoqués par les réactions entre les constituants de la matière et entraînant une modification des liaisons entre les atomes. Selon la nature de ces liaisons, ces phénomènes impliquent entre les atomes des échanges ou mises en commun d’électrons ou bien des forces électrostatiques. Les niveaux d’énergie mis en œuvre dans les phénomènes chimiques font que seuls les électrons périphériques sont concernés. Au-delà, on entre dans la physique des plasmas, voire dans la physique nucléaire avec l’implication du noyau atomique. Aux échelles inférieures à celle de l’atome, l’étude des particules élémentaires et de leurs interactions relève de la physique des particules.

 

Les principales disciplines de la chimie sont :

·    la chimie physique (ou chimie générale), dont l’objet est l’étude des lois physiques des systèmes et procédés chimiques ; ses principaux domaines d’étude comprennent : la thermochimie, la cinétique chimique (ou mécanique chimique), l’électrochimie, la radiochimie, la mécanique quantique ;

·    la chimie analytique est l’étude des méthodes d’analyses qualitatives et/ou quantitatives qui permettent de connaître la composition d’un échantillon donné ; ses principaux domaines sont : la chromatographie et la spectroscopie ;

·    la chimie organique, dite chimie de Klein, ou chimie de la monocouche, concernant la description et l’étude du carbone et des composés organiques ;

·    la chimie inorganique (chimie minérale), concernant la description et l’étude des éléments chimiques et des composés inorganiques (sans squelette carboné) ;

·    la chimie combinatoire , dont le but est la formation de composés (synthèses) à propriétés nouvelles à l’aide de structures connues ;

   

·   la chimie industrielle traite les techniques de réactions à grandes quantités de produits.

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